Los responsables logísticos estadounidenses se preparan para retrasos en la entrega de mercancías procedentes de China a principios de enero.

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Impacto en la industria y el comercio internacional

El sector de la logística se enfrenta a otro difícil obstáculo derivado de las nuevas infecciones por Covid-19 que han afectado recientemente a China. China ha bloqueado un importante centro de transporte en el sur, mientras el país se enfrenta a su mayor brote nacional de Covid. El bloqueo también se produce tras el aumento de casos en Pekín, donde se han registrado las primeras muertes por Covid del país en casi seis meses. A pesar de ello, se espera que las fábricas chinas cierren dos semanas antes de lo habitual con motivo del Año Nuevo Lunar chino: la Nochevieja china cae el 21 de enero del año que viene. Los siete días posteriores se consideran fiesta nacional.

Se han reforzado los requisitos de las pruebas

Las localidades afectadas están aplicando un nuevo reclutamiento para la prueba de un resultado negativo de dos protocolos de pruebas de ácido nucleico. Esto ocurrió en un plazo de tres días sobre la base de la política de «cero COVID dinámico» que los chinos aplicaron recientemente como un paso adelante con respecto a la política de «cero COVID» que causó muchos quebraderos de cabeza logísticos. El fundamento de esta política es que cualquier brote debe detenerse tan pronto como aparezca, antes de que se convierta en pandemia. 

China aún no ha salido del todo de su crítica crisis de Covid. Sin embargo, debido a experiencias anteriores, los expertos predicen consecuencias negativas para los patrones de transporte. Esto implica una ralentización significativa de las entregas. De hecho, es probable que tales efectos afecten a la planificación logística tanto en el segmento de los productos acabados como en el de las materias primas. 

Interrupción de las líneas de suministro

Algunos afirman que sólo será cuestión de tiempo que la fabricación se vea afectada y los efectos se extiendan al comercio internacional. Akhil Nair, de Seko Logistics, subraya que el transporte por camión sigue siendo uno de los aspectos más importantes de la actual cadena de suministro. La configuración logística de China implica que la carga está muy integrada. Por ejemplo, los productos acabados y las materias primas transitan por varias localidades antes de llegar a un puerto marítimo. Los bloqueos afectan inmediatamente al transporte por camión, que es la savia de estas transiciones. La congestión y los retrasos son prácticamente inevitables con la nueva política de Covid. 

Los efectos fueron devastadores cuando Shanghai y Guangdong sufrieron el «COVID cero» en el pasado reciente. Ahora que el brote ha afectado a Pekín, por primera vez a la capital china desde el inicio de la pandemia, y a las localidades circundantes, es probable que el impacto sea aún mayor. Cuando el transporte de mercancías se ralentiza, se produce un efecto dominó en toda la cadena, que comienza con la entrega de materiales y se extiende hasta la entrega de productos acabados. El gráfico de SONAR ya muestra que los retrasos se están haciendo notar y que las previsiones actuales apuntan a que la situación empeorará. 

¿Hay algún signo de esperanza o alivio para la industria logística?

Algunos expertos ven cierto alivio en el hecho de que se haya producido un cierto descenso en los futuros pedidos de fabricación. Estas disminuciones oscilan entre el 20% y el 40% en determinados artículos como muebles y electrodomésticos. Según el Ocean Booking Volume Index, esto está repercutiendo en los pedidos marítimos y, por tanto, en el comercio internacional. El bloqueo de Shanghái fue muy impactante, pero no está claro que todo el sector logístico conozca aún bien las implicaciones del nuevo brote y las respuestas de las autoridades chinas. 

Guangdong es especialmente vulnerable y crítico para la cadena de suministro mundial. Esto se debe a que esta ciudad representa casi un tercio de todas las exportaciones de China. De hecho, Guangdong gestiona alrededor del 30% de la producción mundial de artículos como juguetes, textiles y zapatos. Estamos hablando de mercancías por valor de unos 300 dólares. La zona alberga algunas de las mayores empresas de China, como Midea, BYD, Huawei Technologies y Tencent Holding.

Un mecanismo de ensayo bajo presión

La última vez que hubo noticias sobre el «sistema cerrado» de pruebas no fue buena. La última ronda de cierres y pruebas no había sido tan eficaz como se esperaba. No obstante, la industria manufacturera china sigue siendo optimista. Por ejemplo, Honda Motor anunció recientemente una nueva fábrica de vehículos eléctricos. Se trataría de una empresa conjunta con Guangzhou Automobile Group. Todas estas plantas necesitan una logística eficaz, y eso no ocurrirá en el clima actual. 

Además, se ha informado de que ciertas materias primas, entre ellas el acero, están bajo presión. Un ejemplo es Wuyang Iron & Steel Company, en la provincia de Henan. La empresa está especializada en la producción de planchas de acero anchas y gruesas, pero se vio interrumpida durante varios días durante la última crisis de Covid. Se trata de una empresa importante cuya producción llega a muchos países, entre ellos Japón y Estados Unidos. Los responsables de la cadena de suministro deben aprender a tener en cuenta estas interrupciones en sus calendarios. 

Planificar las eventualidades y los peores escenarios

 También hay obstáculos de acceso local para el transporte entre provincias y ciudades, sobre todo relacionados con los requisitos de examen de los conductores de camiones. Por ejemplo, cuando una localidad tiene un brote, se pone en bloqueo. Los conductores procedentes de esa zona o que transitan por ella deben someterse a una prueba PCR o de ácido nucleico para confirmar su estado negativo antes de realizar cualquier trabajo. Esa prueba puede tardar entre uno y tres días en dar un resultado. La consecuencia es que incluso los que dan negativo deben esperar al menos cuatro días antes de informar. 

Las cosas se complican aún más para los que dan positivo mientras trabajan. Cualquier prueba positiva impedirá a los camioneros avanzar o retroceder. De ahí que los responsables de logística deban encontrar rápidamente una alternativa para entregar la carga. Por el camino, pueden someterse a múltiples pruebas antes de seguir adelante. Incluso si todas resultan negativas, los retrasos son inevitables. La situación ha empeorado aún más por la superposición de distritos. 

Hay casos en los que se produce un bloqueo y un alto índice de incidentes en un mismo lugar, como en Shanghái. Los distritos circundantes ya no querrán aceptar conductores de la zona afectada. La consecuencia es que se pierden las economías de escala que normalmente se derivarían de la optimización de las flotas de camiones. De hecho, la oferta puede descubrir que necesita más camiones para cubrir los huecos y hacer frente a las recogidas abandonadas. 

Conclusión

Los nuevos cierres patronales en China y el Año Lunar presionan la cadena de suministro y crean quebraderos de cabeza a los responsables de logística. Las consecuencias son de largo alcance, dada la historia reciente y la naturaleza integrada del negocio del transporte por carretera en China. No sólo se limitan al mercado nacional, sino también a otras partes del mundo, como Estados Unidos y Japón. Aceptar esta nueva normalidad significa ser flexible y ágil en las cadenas de suministro. 

Nelson Cabrera
Nelson leads global business development efforts within ShipLilly and has been featured as a logistics expert in numerous publications, including SupplyChainBrain, The Bulletin Panama, Logistics Management, and the Miami Herald.

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